清朝的廣州十三行,為何沒能成為英國東印度公司這樣的貿易寡頭

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十八世紀中葉,英國對華貿易量超過了歐洲其他國家對華貿易量的總和,其中廣州十三行和英國東印度公司依靠壟斷貿易權,扮演了重要角色。後者獨佔中國的茶瓷貿易近70年,成為當時知名的貿易寡頭,反觀前者,經營日漸式微,淪為附庸。究其原因,令人唏噓。

先天不足

有需求就有市場,只是東西方建立貿易關係的出發點是完全不同的。18世紀,中國的茶葉、瓷器、生絲和絲織品等商品暢銷歐洲。1600年12月31日,英國成立了東印度公司,旨在支持本國商人與他國商人展開商業競爭,此後的258年間,公司鑄造貨幣、組織軍隊、發動戰爭、建立殖民地,借此達到壟斷貿易的目的。

與英國不遣餘力扶持東印度公司相比,清政府的態度很「超然」。乾隆二十二年(西元1757年),清政府宣佈保留廣州作為對外貿易港口,指定廣州十三行作為唯一對外貿易的壟斷商業組織,主要從事「其外洋販來貨物及出海貿易貨物分為行稅」。

十三行並不是單指十三家洋行,數量時有變化,最多時達26家,最少時只有4家,一般維持在十多家左右。它最大特徵就是具有官商性質,在享受貿易壟斷權的同時,還接受清政府強加的稽查稅收、擔保外商、約束洋番等行政職能。

清政府對中國商人的經濟利益不屑一顧。軍機大臣慶桂認為十三行和外商錙銖必較,有失「天朝」德威,「更恐總散各商,倚官恃勢,串通一氣,尤難保無壟斷居奇,賤買貴賣,苦累夷人之弊。」在「加惠遠人,撫育四夷」的朝貢貿易思維主導下,十三行只是通過對外貿易賺取利潤的工具,還是抵擋海外貿易衝擊中國市場的滯緩器。東印度公司的「主動擴張」和十三行的「消極防守」,形成了鮮明的對比。成立之初,十三行明顯底氣不足。

組織鬆散

不同的經商策略,催生各異的組織結構。東印度公司的成功離不開出色的頂層設計。它由女王伊莉莎白一世、貴族、政客和商人等217人投資68373英鎊成立。女王規定公司為「有限責任公司」。東印度公司成為世界上最早的股份有限責任公司。

出於保護投資人的目的,女王還授予公司特許狀,承認它在好望角以東和麥哲倫海峽以西的貿易壟斷權。特許狀規定董事長由股東選舉產生,董事會和股東會相互制衡,彼此約束。這一模式意味著股東是公司名義上最高權力人,股東盈利是公司的最高準則。

反觀十三行,以家族企業為主,分散經營,自行其是,壓價競爭。1720年,16家行商歃血為盟,試圖建立協調配合、價格一致、避免競爭的公會。不過,行商之間沒有歸屬感,外商也滿懷敵視,公會數次興廢,難以發揮應有的作用。

另外,公會沒有統一的財政權和經營權,運作模式類似於鬆散的行會組織,無法真正制約和助力行商的經營。1813年,粵海關監督德慶在奏疏中指出:「而不肖疲商於夷船進口時,每有私向夷人私定貨價,情願貴買賤賣,只圖目前多攬夷貨,不顧日後虧損。」行商的不正當競爭與公會行約中「各行商應對夷商相聚一堂,共同議價,其有單獨行為者應受處罰」的規定背道而馳。十三行家族式的組織結構,不利於自身的壯大,也不利於行商整體的發展。

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